Perseverance: Campaign #2: The Delta Front

Written by Denise Buckner, Student Collaborator at University of Florida

Perseverance looks towards the Delta on Sol 419, capturing this image with its Right Navigation Camera Credits: NASA/JPL-Caltech. Download image ›

This week on Mars, Perseverance officially began the “Delta Front Campaign.” This second campaign of the mission commenced on April 18th, 2022, the 415th sol since landing. Each campaign represents a sub-portion of the Mars 2020 mission and is dedicated to exploring a distinct region, drilling designated sets of cores for possible future return to Earth, and taking numerous in situ science observations with onboard instruments to study the environmental and geologic features that characterize that region.

Ripples and ridges at the delta’s edge. Excited to start science activities at this destination we’ve had in our sights for so long. The finely layered rocks just ahead may be my next target for #SamplingMars.

During the Crater Floor Campaign, Perseverance spent over 400 sols roving across the floor of Jezero crater, starting at the Octavia E. Butler landing site, driving south to explore the best exposures of the crater floor rocks, then turning back to the north around Séítah, and approaching the edge of the delta. During this traverse, Perseverance drilled and collected 8 rock cores, one atmospheric sample, and sealed one witness tube. The rover characterized igneous lithologies (or rock types) that make up the crater floor, studied Martian atmospheric phenomenon and dust cycling, supported the Ingenuity helicopter’s 27 flights (thus far!) and so much more. Perseverance also used cameras and remote sensing instruments to start observing the delta from afar in preparation for the Delta Front Campaign. Here you can view an interactive map showing everywhere Perseverance has explored to date!

The Delta Front Campaign will take about half of an Earth year: Perseverance will rove 130 feet (40 meters) up and over the delta, drill cores along the way, and characterize the layered sedimentary rocks that make up the delta. These sediments were deposited billions of years ago, when water flowed across the surface of Mars and a river drained into the ancient crater below. If Mars did host life during this time, remnants or signatures of those organisms could be preserved in some of these ancient rocks. By characterizing the delta’s structure, mineralogy, and organic chemistry, scientists hope to better understand Jezero’s past environment and select cores that could be astrobiologically interesting for return to Earth!

Perseverance will spend the first few sols of the Delta Front Campaign traversing across an area called Cannery Passage, which is the transitional region between the edge of the crater floor and the delta. Next, the science team will have a big decision to make- which direction will Perseverance take to get up the delta? Over the past few months, the science team’s Campaign Planning Science Group worked to map out potential paths and decided on two options: Cape Nukshak and Hawksbill Gap. Once Perseverance is closer to this divergence point, images and other data gathered by rover instruments will give the scientists and engineers a better idea of which area may be more interesting and provide better opportunities to conduct scientific measurements. After selecting a path, Perseverance will rove up the delta layers, stopping to analyze the sediments and gather cores along the way. When the climb is complete, the Delta Front Campaign will conclude and Perseverance will begin campaign #3: the Delta Top.


NASA’s Perseverance Rover Arrives at Delta for New Science Campaign – NASA Mars Exploration

After collecting eight rock-core samples from its first science campaign and completing a record-breaking, 31-Martian-day (or sol) dash across about 3 miles (5 kilometers) of Mars, NASA’s Perseverance rover arrived at the doorstep of Jezero Crater’s ancient river delta April 13. Dubbed “Three Forks” by the Perseverance team (a reference to the spot where three route options to the delta merge), the location serves as the staging area for the rover’s second science expedition, the “Delta Front Campaign.”

“The delta at Jezero Crater promises to be a veritable geologic feast and one of the best locations on Mars to look for signs of past microscopic life,” said Thomas Zurbuchen, the associate administrator of NASA’s Science Mission Directorate in Washington. “The answers are out there – and Team Perseverance is ready to find them.”

Perseverance Views Its Parachute: This image of the parachute that helped deliver NASA’s Perseverance Mars rover to the Martian surface was taken by the rover’s Mastcam-Z instrument on April 6, 2022, the 401st Martian day, or sol, of the mission. Credits: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS. Download image ›

The delta, a massive fan-shaped collection of rocks and sediment at the western edge of Jezero Crater, formed at the convergence of a Martian river and a crater lake billions of years ago. Its exploration tops the Perseverance science team’s wish list because all the fine-grained sediment deposited at its base long ago is the mission’s best bet for finding the preserved remnants of ancient microbial life.

Using a drill on the end of its robotic arm and a complex sample collection system, Perseverance is gathering rock cores for return to Earth – the first part of the Mars Sample Return campaign.

“We’ve been eyeing the delta from a distance for more than a year while we explored the crater floor,” said Ken Farley, Perseverance project scientist at Caltech in Pasadena. “At the end of our fast traverse, we are finally able to get close to it, obtaining images of ever-greater detail revealing where we can best explore these important rocks.”

Sticking a Fork in Three Forks

The Delta Front Campaign kicked off Monday, April 18, with about a week’s worth of driving to the southwest and then west. One goal of this excursion is to scope out the best route to ascend the delta, which rises about 130 feet (40 meters) above the crater floor. Two options, called “Cape Nukshak” and “Hawksbill Gap,” look traversable. The science team is leaning toward Hawksbill Gap because of the shorter drive time needed to reach the top of the delta, but that may change as the rover acquires additional information on the two options.

Whichever route Perseverance takes to the plateau atop the delta, the team will perform detailed science investigations, including taking rock core samples, on the way up, then turn around and do the same thing on the way back down. The rover is expected to collect around eight samples over about half an Earth year during the Delta Front Campaign.

After completing the descent, Perseverance will, according to current plans, again ascend the delta (perhaps via the other, untraveled route) to begin the “Delta Top Campaign,” which will last about half an Earth year as well.

“The delta is why Perseverance was sent to Jezero Crater: It has so many interesting features,” said Farley. “We will look for signs of ancient life in the rocks at the base of the delta, rocks that we think were once mud on the bottom of ‘Lake Jezero.’ Higher up the delta, we can look at sand and rock fragments that came from upstream, perhaps from miles away. These are locations the rover will never visit. We can take advantage of an ancient Martian river that brought the planet’s geological secrets to us.”

More About Perseverance

A key objective for Perseverance’s mission on Mars is astrobiology, including the search for signs of ancient microbial life. The rover will characterize the planet’s geology and past climate, pave the way for human exploration of the Red Planet, and be the first mission to collect and cache Martian rock and regolith (broken rock and dust).

Subsequent NASA missions, in cooperation with ESA (European Space Agency), would send spacecraft to Mars to collect these sealed samples from the surface and return them to Earth for in-depth analysis.


Perseverance at the Delta

NASA's Mars Perseverance rover acquired this image using its Right Mastcam-Z camera. Mastcam-Z is a pair of cameras located high on the rover's mast.
Mars Perseverance Sol 388 – Right Mastcam-Z Camera: NASA’s Mars Perseverance rover acquired this image using its Right Mastcam-Z camera. Mastcam-Z is a pair of cameras located high on the rover’s mast. This image was acquired on March 24, 2022 (Sol 388) at the local mean solar time of 08:08:28. Credits: NASA/JPL-Caltech/ASU. Download image ›

Last week’s blog talked about the rapid traverse of Perseverance to the Delta. This weeks blog entry will talk about the Delta itself, and why it is something worth rapidly traversing towards!

My long haul to the ancient river delta is almost done. Up ahead: layered rocks, laid down in water, sure to hold secrets of what their environment was once like. Could they even give hints about past life? Time will tell…

The prospect of the delta for me is that every day will be full of excitement and could bring anything. Let me explain that a bit further. On a space mission like M2020 you get used an exciting timeline of activities, but for a geologist, the excitement of the delta comes from not knowing what is coming next. Every image that is returned by the rover of the delta rocks will be in a very real sense unique.

Let’s explore that line of thinking a bit.

A delta forms when a sediment laden river runs into a body of standing water, and as it does so, slows and can no longer hold the sediment, so it drops the rocks, gravel and soil into the water body, which gently sinks to the bottom and forms a delta. Over time, the delta becomes a layered repository, like an book with pages, which one can turn over each day to learn more about the history of Mars.

How does it achieve this? Well, the rocks and sediments had to come from somewhere. They were sourced in a region called the “watershed” of the delta. This is a much bigger area than Jezero crater (itself about 45km across), and the rocks we see in the delta will inform us about a wide range of Martian process, and some rocks may even be *older* than the Jezero crater itself (about 3.9 billion years old).

This might happen, for example, if a very old rock is preserved in the watershed, and then is broken off by water, and then carried by that fluid into the river, and finally into Jezero crater. If we do get access to these super-old rocks, then this would be a very interesting thing for the rover to sample for eventual return to Earth.

I’m sure others will soon make magnificent Kodiak landscapes, but I can’t resist re-posting the same image as above, but in a very sunny mood. Processed MCZ_RIGHT (sunny mood) RMC: 21_2560 Sol: 409 LMST: 10:06:51 Credit: NASA/JPL-Caltech/ASU #PerseveranceRover
Sol 409: Ladies and Gentlemen, the Kodiak! Mosaic of the Kodiak butte taken by the Mastcam-Z of the #PerseveranceRover Credit: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS/martiandennis

Another mind bending possibility is that we may find fossilized traces of ancient Martian life in these delta rocks. In one scenario, life might have got started in the early Noachian period (about 4 billion years old) when Mars was probably more friendly to life, and was preserved in the watershed until one fateful day when they were washed into the river system, and then the crater.

So these interesting rocks will arrive somewhat randomly to us as we explore the delta, one can appreciate that everyday of the year-long “Delta campaign” will be exciting for every scientist on the team, because every day could be the day we hit it big. Real big.

NASA's Mars Perseverance rover acquired this image using its Right Mastcam-Z camera. Mastcam-Z is a pair of cameras located high on the rover's mast.
Mars Perseverance Sol 395 – Right Mastcam-Z Camera: NASA’s Mars Perseverance rover acquired this image using its Right Mastcam-Z camera. Mastcam-Z is a pair of cameras located high on the rover’s mast. This image was acquired on March 31, 2022 (Sol 395) at the local mean solar time of 15:34:50. Credits: NASA/JPL-Caltech/ASU. Download image ›


Perseverance/Ingenuity: Risks in the ‚Séítah‘ Region – Flight 24

This annotated overhead image from the HiRISE camera aboard NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) depicts three options for the agency’s Mars Ingenuity Helicopter to take on flights out of the “Séítah” region, as well as the location of the entry, descent, and landing (EDL) hardware.

Mars Helicopter Route Options out of ‘Séítah‘: This annotated overhead image from the HiRISE camera aboard NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) depicts three options for the agency’s Mars Ingenuity Helicopter to take on flights out of the “Séítah” region, as well as the location of the entry, descent, and landing (EDL) hardware. Credits: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/USGS. Download image ›

Ingenuity continued its journey towards the river delta this weekend with Flight 24. This flight took place Sunday, April 3, and the data arrived back later that evening. The flight was the fourth of five sorties Ingenuity will make to cross the “Séítah” region of Jezero Crater and arrive in the vicinity of its delta. This multiflight shortcut across Séítah is being done to keep ahead of the Perseverance rover – which is currently making great time on a more circuitous route to the same area.

The Ingenuity and Mars 2020 teams have big plans for the helicopter at the delta. But they have to get there first, and prior to Flight 24 a crucial decision had to be made on which of three different flight plans offered the best chance of a successful delta arrival.

The three options on the table were:

  • Option A: a single, long flight.
  • Option B: two shorter flights.
  • Option C: a very short Flight 24 to make the long flight out of Séítah slightly easier than option A.

In deciding which of these options to greenlight, the Mars Helicopter team had to consider multiple factors: thermal, atmospheric conditions, flight time, drift, landing sites, and keeping up with the rover. We’ll explore each of these factors and what role they played in the overall risk assessment and selection of our decision.

Thermal Limitations

For spacecraft, “thermal” refers to the management of the temperatures of each component. Every part of Ingenuity has what is called Allowable Flight Temperatures (AFT), which give a range of temperatures at which each part is safe to operate. Even your phone or computer has a recommended temperature range: Too cold or too hot and it will not work as intended. Keeping “within AFTs” is critical for ensuring the health of Ingenuity, which means we are very careful to manage this –  for example, by using heaters overnight when it is cold, and limiting activities during the day, when it is warmer. A particular challenge for Ingenuity is managing the temperature of its actuators, the servos and motors that allow it to fly (see some of these here). These components generate a lot of heat during flight, to the extent that the maximum flight time is often limited by the maximum AFT of these actuators.

Atmospheric Seasonal Conditions

If you have been following this blog, you will know that we have been operating with reduced air density since September, requiring an increase in rotor rpm from 2,537 to 2,700. Flight 14, for example, was a checkout flight to confirm Ingenuity could fly in these conditions. For all flights since then, Ingenuity has been successfully operating with 2,700 rpm. Unfortunately, though, using a higher rpm causes the actuators to heat more rapidly and reach their AFTs sooner, limiting maximum flight time. Practically, this has limited us to flights of 130 seconds or less. Thankfully, we are toward the end of the Martian summer, with its low air density, and starting to move into the Martian fall, with higher air densities (see below), meaning we can now return to the 2,537 rpm of our first 13 flights. This change in rpm allows an increase in flight time to approximately 150 seconds. However, atmospheric density isn’t the only factor at play: The main driver of the changes in density is the temperature of the atmosphere, which also has a major impact on – you guessed it – the temperature of Ingenuity.

It is warmer now coming out of the summer than with our earlier flights in the spring. So even though we have been flying at 10:00 a.m. local mean solar time (LMST)- on Mars throughout the summer, Ingenuity has been hotter than flights at 12:00 LMST in the spring. A warmer atmosphere means warmer components, meaning we reach maximum AFTs sooner. This means, flying at 10:00 LMST, we still can’t fly for as long as we did previously, such as during Flights 9, 10, and 12.

Models for the seasonal variation in atmospheric density on Mars between summer (low density) and winter (higher density) predict that air density will be high enough in late March for NASA's Mars Ingenuity Helicopter to return to its original RPM.
Mars Atmosphere Density Model: Models for the seasonal variation in atmospheric density on Mars between summer (low density) and winter (higher density) predict that air density will be high enough in late March for NASA’s Mars Ingenuity Helicopter to return to its original RPM. Credits: NASA/JPL-Caltech. Download image ›

Flight Time and Distance

With the current atmospheric conditions at Jezero Crater, the AFTs of the actuators are the limiting factor for the total flight time. Let’s take a more detailed look at the different options for Flight 24 and beyond:

  • Option A: The long flight out of the delta requires 170 seconds of flight, the maximum of our previous flights. This is not possible until the atmosphere cools down further.
  • Option B: The two shorter flights are operating the same as our previous “summer” flights: 130 seconds of flight time. This flight time is possible without any changes.
  • Option C: The first flight, a short hop, is designed to reduce the flight time needed for the second flight to 160 seconds. This is possible if we: i) reduce the rpm to 2,537, and ii) fly earlier in the sol to have lower atmospheric temperatures.

The team determined that by flying 30 minutes earlier, at 09:30 LMST, the flight time could be increased by 10 seconds. However, Ingenuity had never flown at 09:30 LMST before, so this would be a new “first.” And flying earlier brings with it associated risks with the charge state of the helicopter’s batteries: Ingenuity uses power to heat itself overnight and recharges its batteries with its solar panel, meaning the batteries have less charge in the morning. If we choose to fly at 9:30, we would first have to test it out – waking Ingenuity at this time without flying, to check that it would have sufficient charge for a flight.

In summary, the different maximum flight time options available are:

  • 130 seconds (baseline)
  • 150 seconds (decreased rpm)
  • 160 seconds (decreased rpm and earlier flight time)

Flight time is normally equivalent to distance traveled, but it also depends on the maneuvers being performed. For example, rotating in place (called “yawing”), is done (at least at Mars) slowly, taking a handful of seconds with no distance traveled. For that reason, Mars Helicopter flights with more yaw maneuvers don’t travel as far in the same flight time.

All these factors come into play with option C – the short hop. This flight would enable the longer 160 second flight, for several reasons: 1) it is a check-out test for flying back at 2,537 rpm, 2) it is a test for flying at 09:30 LMST, and 3) it reduces the flight time for the subsequent flight by doing the time-consuming yaw maneuvers and moving slightly closer to the target for the second flight. All three of these steps are required to enable a 160-second flight out of the Séítah.


As discussed in previous blog posts, Ingenuity was a tech demo expecting to fly over flat ground. When flying over “non-flat” terrain such as hills, cliffs, large boulders and large dunes, Ingenuity’s estimate of its position and heading can drift. This drift leads to a wider area where it may land, called the landing ellipse. The farther it flies, the larger the potential drift, and the larger the landing ellipse. The Séítah region has many of these non-flat features (see the dunes and rocks in the image at the top, or on the interactive map), making it riskier for Ingenuity to fly over this region. An additional challenge with the upcoming flights is the presence of hardware from Perseverance’s entry, descent, and landing (EDL), including the sky crane, parachutes and backshell. The green dots (in figure 1) show the predicted locations of this hardware from orbital imagery. Some of these components are under the flight path of option B, which presents a potential for unexpected performance from Ingenuity’s laser altimeter (a laser that measures the helicopter’s height above the surface) and visual odometry system, which could cause more drift.

Landing Sites

Each flight of Ingenuity has a planned landing ellipse (or sometimes just a landing region) that has been analyzed to be safe to touch down on, and to be large enough for the expected drift. The challenge is finding a large enough landing area that is free of hazards, such as rocks, large slopes, or even EDL hardware. Finding large landing sites is challenging in Séítah, so shorter flights are preferred, to reduce the potential drift, and hence reduce the required size of the landing ellipse. Outside of Séítah, the terrain is relatively flat and helicopter-friendly, allowing for large landing ellipses and long flights with greater drift. Let’s look at the different options and their landing sites:

  • Option A: one landing ellipse outside of the Séítah that is large and safe.
  • Option B: The landing ellipse for Flight 24 is within the Séítah, limiting its size, and requires a medium-distance flight, given less margin and making it slightly riskier than landing outside the Séítah.
  • Option C: The first landing site (for Flight 24) requires only a short flight, reducing the amount of potential drift, and it remains within the relatively large landing ellipse of the previous flight, 23.

Keeping up With the Rover

Perseverance is making great progress on its drive to the river delta, and it is important that Ingenuity keeps pace to arrive at the delta before the rover does. This is for two reasons: telecommunications and safety. Ingenuity only communicates with the helicopter base station on Perseverance, so it needs to stay close enough to have a good connection. For safety, it is ideal if Ingenuity flies ahead of Perseverance to avoid ever having to fly past or near the rover, to minimize the risk of any close contact in a worst-case scenario.

Balancing Risks

Let’s review each of the factors above to see which option gives the best set of trade-offs to balance risk:

OptionRPMTime of SolDrift / Landing SiteKeeping With Rover
A2,537 (change)N/A. Too hotNo landing in SéítahHave to wait
B2,70010:00 (no change)Medium flight in Séítah;

EDL hardware risk
On pace
C2,537 (change)09:30 (new!)A short flight in SéítahOn pace

Which option would you choose?

As is often the case in Ingenuity operations, there is no obvious solution that is the best for all factors: Trade-offs have to be made based on the available data and the judgment of team members. In this case, the helicopter team decided to go with option C.

Flight 24 Summary

With option C, flight 24 was a short hop and yaw at 09:30 LMST with 2,537 rpm, and set us up to exit Séítah on flight 25.

Flight #: 24
Goals: Test flight at 2,537 rpm, 09:30 LMST flight
Altitude: 10 meters
Time aloft: 69.5 seconds
Distance: 47 meters

With Flight 24 in our log book, it is now time to look forward to our upcoming effort that charts a course out of Séítah.  Flight 25 – which was uplinked yesterday – will send Ingenuity 704 meters to the northwest (almost 80 meters longer than the current record – Flight 9). The helicopter’s ground speed will be about 5.5 meters per second (another record) and we expect to be in the rarefied Martian air for about 161.5 seconds. 

See you at the delta!


Mars-Rover Perseverance: Kilometerlangen Gewaltmarsch um Séítah begonnen

Bis Mitte April soll Perseverance ein unebenes Gelände umfahren und zu Ingenuity aufschließen.

Ein Blick zurück 
(Bild: NASA/JPL-Caltech)

Der NASA-Rover Perseverance hat einen Gewaltmarsch begonnen und soll innerhalb eines Monats fünf Kilometer zurücklegen – so viel wie in seinem gesamten ersten Jahr auf dem Mars. Läuft alles nach Plan, wird der Rover dann Mitte April die Ausläufer jenes Deltas erreichen, zu dessen Erforschung er primär auf den Mars geschickt wurde. Das Gelände sei so wichtig, dass man sich jetzt entschieden habe, die wissenschaftliche Arbeit auf dem Weg dahin zu minimieren, erklärt Ken Farley vom California Institute of Technology. Perseverance ist zuletzt immer selbstständiger unterwegs gewesen und schafft dadurch viel längere Etappen. Jetzt umrundet er ein unebenes Gelände, während der Mars-Helikopter Ingenuity schon einmal voraus fliegt.

Perseverance soll auf der bereits am 14. März angetretenen Fahrt viele Fotos des Deltas machen, dessen Ausläufer sich am Rand der Eben auftürmt, in der er unterwegs ist: „Je näher wir den Abhängen kommen, desto beeindruckender werden die Fotos“, verspricht Farley. Auf den Bildern wollen die Forscher und Forscherinnen nach jenen Felsen suchen, die der Rover dann genauer untersuchen soll. Außerdem wollen sie einen Weg suchen, auf dem die 40 Meter Höhenunterschied überwunden werden können. Bis es so weit ist, wird der Rover aber deutlich autonomer fahren, als in seinen ersten Monaten auf dem Roten Planeten. Das Gerät habe die beste Technik für autonomes Fahren an Bord: Berechnungen, für die etwa Opportunity noch Minuten gebraucht habe, würden bei Perseverance weniger als eine Sekunde dauern.

Anders als alle bisherigen NASA-Rover auf dem Mars könne Perseverance während der Fahrt die weitere Route planen. Dafür nehme er viel schneller Fotos auf, die dann von einem eigens dafür eingebauten Computer ausgewertet würden. Damit unterscheide sich Perseverance massiv von den Vorgängern Spirit, Opportunity und Curiosity. Anders als die ist er nicht mehr darauf angewiesen, dass jede Fahrt komplett auf der Erde vorab programmiert wird, erläutert die US-Weltraumagentur. Auch deshalb hatte er zuletzt damit beginnen können, mehrtägige Etappen zu absolvieren. Damit muss er nicht mehr zwangsläufig auf neue Anweisungen warten, wenn auf der Erde Wochenende oder ein Feiertag ist. Aus diesen Gründen kann Perseverance jetzt einen gewaltigen Zahn zulegen und innerhalb weniger Wochen mehrere Kilometer zurücklegen. Das wird jetzt genutzt.

Perseverance war im Februar 2021 auf dem Mars gelandet. Der Nachfolger des weiterhin aktiven Rovers Curiosity soll unter anderem als erstes Forschungsgerät Bodenproben auf dem Roten Planeten einsammeln, die später zur Erde gebracht werden sollen. Mehrere hat er bereits an Bord. Außerdem hat er mit Ingenuity auch erstmals einen kleinen Hubschrauber zum Mars gebracht. Der sollte eigentlich nur unter Beweis stellen, dass Helikopter dort überhaupt abheben können. Die Präsentationsflüge klappten aber so gut, dass seine Mission mehrmals verlängert wurde. Inzwischen begleitet Ingenuity den Rover und erkundet die Umgebung von oben. Aktuell nimmt er eine Abkürzung, um Perseverance an dessen geplanten Ziel zu erwarten. Die aktuellen Standorte der beiden Geräte kann man immer bei der NASA einsehen.


Perseverance Rover der NASA fährt schneller zum Delta

Perseverance blickt auf Radspuren zurück: Der Perseverance Mars Rover der NASA blickt am 17. März 2022, dem 381. Marstag oder Sol der Mission, auf seine Radspuren zurück. 
Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech.

Die Selbstfahrfähigkeiten des Rovers werden diesen Monat auf die Probe gestellt, wenn er eine rekordverdächtige Reihe von Sprints zu seinem nächsten Probenahmeort beginnt.

„Das Delta ist so wichtig, dass wir beschlossen haben, die wissenschaftlichen Aktivitäten zu minimieren und uns darauf zu konzentrieren, schneller dorthin zu gelangen“, sagte Ken Farley von Caltech, Projektwissenschaftler von Perseveranc

Der Mars-Rover Perseverance der NASA versucht, in einem einzigen Monat mehr Distanz zurückzulegen als jeder Rover zuvor – und das mit künstlicher Intelligenz. Auf dem vor uns liegenden Weg befinden sich Sandgruben, Krater und Felder mit scharfen Felsen, die der Rover alleine umfahren muss. Am Ende der 5 Kilometer langen Reise, die am 14. März 2022 begann, wird Perseverance ein uraltes Flussdelta im Jezero-Krater erreichen, wo vor Milliarden von Jahren ein See existierte.

Dieses Delta ist einer der besten Orte auf dem Mars, an dem der Rover nach Anzeichen von vergangenem mikroskopischem Leben suchen kann. Mit einem Bohrer am Ende seines Roboterarms und einem komplexen Probensammelsystem in seinem Bauch sammelt Perseverance Gesteinskerne für die Rückkehr zur Erde – der erste Teil der Mars Sample Return-Kampagne .

„Das Delta ist so wichtig, dass wir beschlossen haben, die wissenschaftlichen Aktivitäten zu minimieren und uns darauf zu konzentrieren, schneller dorthin zu gelangen“, sagte Ken Farley von Caltech, Projektwissenschaftler von Perseverance. „Während dieser Fahrt werden wir viele Bilder des Deltas machen. Je näher wir kommen, desto beeindruckender werden diese Bilder.“

Das Wissenschaftsteam wird diese Bilder nach den Felsen durchsuchen, die es schließlich mit den Instrumenten am Arm von Perseverance genauer untersuchen möchte. Sie werden auch nach den besten Routen suchen, die der Rover nehmen kann, um das 130 Fuß hohe (40 Meter hohe) Delta zu besteigen.

Aber zuerst muss Beharrlichkeit dorthin gelangen. Dabei stützt sich der Rover auf sein selbstfahrendes AutoNav – System, das bereits beeindruckende Streckenrekorde aufgestellt hat . Während alle Mars-Rover der NASA über Selbstfahrfähigkeiten verfügten, hat Perseverance die bisher fortschrittlichste.

„Selbstfahrende Prozesse, die auf einem Rover wie Opportunity Minuten gedauert haben, laufen auf Perseverance in weniger als einer Sekunde ab“, sagte der erfahrene Roverplaner und Flugsoftwareentwickler Mark Maimone vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Südkalifornien, das die Mission leitet. „Weil autonomes Fahren jetzt schneller ist, können wir mehr zurücklegen, als wenn Menschen jede Fahrt programmieren würden.“

So funktioniert die Rover-Planung

Bevor der Rover rollt, schreibt ein Team von Mobilitätsplanungsexperten (Perseverance hat 14, die Schichten tauschen) die Fahrbefehle, die der Roboterforscher ausführen wird. Die Befehle erreichen den Mars über das Deep Space Network der NASA , und Perseverance sendet Daten zurück, damit die Planer den Fortschritt des Rovers bestätigen können. Für die Fertigstellung einiger Pläne sind mehrere Tage erforderlich, wie bei einer kürzlich durchgeführten Fahrt , die sich über etwa 1.673 Fuß (510 Meter) erstreckte und Tausende von einzelnen Rover-Befehlen umfasste.

Einige Laufwerke erfordern mehr menschliche Eingaben als andere. AutoNav ist nützlich für Fahrten über flaches Gelände mit einfachen potenziellen Gefahren – zum Beispiel große Felsen und Hänge – die für den Rover leicht zu erkennen und zu umgehen sind.

Denken beim Fahren

AutoNav spiegelt eine Weiterentwicklung selbstfahrender Tools wider, die zuvor für die NASA-Rover Spirit, Opportunity und Curiosity entwickelt wurden. Was bei AutoNav anders ist, ist das „Denken während der Fahrt“ – es ermöglicht Perseverance, Bilder während der Fahrt aufzunehmen und zu verarbeiten. Der Rover navigiert dann basierend auf diesen Bildern. Ist der Felsbrocken zu nah? Wird sein Bauch in der Lage sein, diesen Felsen zu beseitigen? Was wäre, wenn die Räder des Rovers durchrutschen würden?

Verbesserte Hardware ermöglicht „Denken während der Fahrt“. Schnellere Kameras bedeuten, dass Perseverance schnell genug Bilder aufnehmen kann, um seine Route in Echtzeit zu verarbeiten. Und im Gegensatz zu seinen Vorgängern verfügt Perseverance über einen zusätzlichen Computer, der ausschließlich der Bildverarbeitung gewidmet ist. Der Computer basiert auf einem supereffizienten Einzweck-Mikrochip, der als feldprogrammierbares Gate-Array bezeichnet wird und sich hervorragend für die Computer-Vision-Verarbeitung eignet.

„Bei früheren Rovern bedeutete Autonomie, langsamer zu werden, weil die Daten auf einem einzigen Computer verarbeitet werden mussten“, sagte Maimone. „Dieser zusätzliche Computer ist wahnsinnig schnell im Vergleich zu dem, was wir in der Vergangenheit hatten, und wenn er für das Fahren reserviert ist, müssen Sie keine Rechenressourcen mit über 100 anderen Aufgaben teilen.“

Natürlich sind Menschen während AutoNav-Fahrten nicht völlig aus dem Bild. Sie planen die grundlegende Route immer noch anhand von Bildern, die von Missionen wie dem Mars Reconnaissance Orbiter der NASA aus dem Weltraum aufgenommen wurden. Dann markieren sie Hindernisse wie potenzielle Sandfallen, denen Perseverance ausweichen muss, und zeichnen „draußen bleiben“- und „draußen bleiben“-Zonen, die ihm beim Navigieren helfen.

Ein weiterer großer Unterschied ist das Raumgefühl von Perseverance.

Das autonome Navigationsprogramm von Curiosity hält den Rover in einer Sicherheitsblase, die 5 Meter breit ist. Wenn Curiosity zwei Felsen entdeckt, die beispielsweise 4,5 Meter voneinander entfernt sind – eine Lücke, die es leicht überwinden könnte –, wird es dennoch anhalten oder um sie herumfahren, anstatt zu riskieren, hindurchzukommen.

Aber die Blase von Perseverance ist viel kleiner: Auf jedem der sechs Räder des Rovers ist eine virtuelle Box zentriert. Der neueste Mars-Rover hat ein feineres Verständnis für das Gelände und kann selbstständig um Felsbrocken herumkommen.

„Als wir den Jezero-Krater zum ersten Mal als Landeplatz betrachteten, waren wir besorgt über die dichten Felsenfelder, die wir über den Kraterboden verstreut sahen“, sagte Maimone. „Jetzt sind wir in der Lage, Felsen zu umgehen oder sogar über sie hinwegzugehen, die wir vorher nicht hätten erreichen können.“

Während frühere Rover-Missionen beim Erkunden entlang ihres Weges ein langsameres Tempo nahmen, bietet AutoNav dem Wissenschaftsteam die Möglichkeit, zu den Orten zu gelangen, die sie am meisten priorisieren. Das bedeutet, dass sich die Mission mehr auf ihr Hauptziel konzentriert: die Proben zu finden, die die Wissenschaftler schließlich zur Erde zurückbringen wollen.


Mission des Mars-Hubschraubers verlängert/Software-Updates lassen Ingenuity schneller, höher und weiter fliegen

Die amerikanische Raumfahrtbehörde NASA hat die Mission ihres Mars-Hubschraubers Ingenuity im Jezero-Krater des Roten Planeten bis September verlängert. Bislang hat das experimentelle Fluggerät 21 Flüge in der dünnen Marsatmosphäre absolviert, nun sind weitere anspruchsvolle Flüge geplant, die die Mission des Rovers Perseverance unterstützen sollen.

Ingenuity (Bild: NASA/JPL-Caltech/ASU)

Die Ankündigung der amerikanischen Raumfahrtbehörde NASA folgte unmittelbar nach dem 21. erfolgreichen Flug des experimentellen Hubschraubers. Es war der erste von mindestens drei Flügen, die Ingenuity benötigt, um den nordwestlichen Teil einer Region namens „Séítah“ zu durchqueren und sein nächstes Einsatzgebiet zu erreichen.

„Vor weniger als einem Jahr wussten wir nicht einmal, ob ein motorisierter, kontrollierter Flug eines Fluggeräts auf dem Mars überhaupt möglich ist“, sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator der NASA und zuständig für die Wissenschaft. „Jetzt freuen wir uns auf die Beteiligung von Ingenuity an der zweiten Wissenschaftskampagne von Perseverance. Dieser Wechsel in der Denkweise in so kurzer Zeit ist einfach erstaunlich und wird in die Geschichte der Luft- und Weltraumforschung eingehen.“

Das neue Einsatzgebiet von Ingenuity wird sich deutlich von dem relativ flachen Gelände unterscheiden, über dem der Hubschrauber seit seinem ersten Flug im vergangenen April unterwegs war. Es handelt sich um ein urzeitliches Flussdelta mit einer Breite von mehreren Kilometern, das sich teils 40 Meter über den Boden des Jezero-Kraters erhebt. Mit seinen Klippen, Felsbrocken und sandigen Bereichen stellt dieses Gebiet auch für den Marsrover Perseverance eine Herausforderung dar – verspricht aber gleichzeitig so manche spannende Entdeckung. Daten von Ingenuity sollen helfen, den sichersten Weg für Perseverance zu interessanten Formationen zu finden.

„Die Jezero-Delta-Kampagne wird die größte Herausforderung für das Ingenuity-Team seit dem ersten Flug auf dem Mars sein“, sagte Teddy Tzanetos, Leiter des Ingenuity-Teams am Jet Propulsion Laboratory der NASA. „Um unsere Erfolgschancen zu erhöhen, haben wir unser Team vergrößert und führen Upgrades an unserer Flugsoftware durch, um die Flexibilität während des Betriebs und die Flugsicherheit zu verbessern.“

Die Softwareaktualisierungen führten bereits zu reduzierten Navigationsfehlern während der Flüge und einer erhöhten Landesicherheit. Auch wurde die Beschränkung der maximal erlaubten Flughöhe von 15 Metern aufgehoben. Dies könnte zu einer erhöhten Reichweite des Hubschraubers führen. Außerdem kann Ingenuity nun auch die Fluggeschwindigkeit während des Flugs ändern. Weitere Modifikationen der Flugsoftware sind in Planung, etwa für eine bessere autonome Einschätzung der Eignung eines Bereichs als Landeplatz.

Bevor die Erkundung des Deltas aus der Luft beginnen kann, muss Ingenuity das Gebiet erst einmal erreichen. Der nächste Flug ist frühestens am 19. März geplant und wird eine Länge von etwa 350 Metern haben. Dabei soll Ingenuity eine scharfe Kurve fliegen, um einen Hügel zu umfliegen. Danach wird das Team entscheiden, ob ein oder zwei weitere Flüge erforderlich sind, um die Überquerung des Nordwestens von Séítah abzuschließen.

Ingenuity ist zusammen mit dem Marsrover Peseverance im Februar des vergangenen Jahres im Jezero-Krater des Mars gelandet. Der erste Experimentalflug auf einer anderen Welt fand am 19. April 2021 statt und dauerte 39,1 Sekunden. Nach weiteren vier Flügen, sechs weiteren Minuten in der Luft und einer Gesamtstrecke von 499 Metern entschied die NASA, den bislang nur als Technologiedemonstrator gedachten Hubschrauber weiter für die Mission zu verwenden. Mit Abschluss von Flug 21 hat Ingenuity über 38 Minuten in der Luft verbracht und dabei 4,64 Kilometer zurückgelegt.


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Schneller und weiter: Die Zukunft der Mars-Erforschung gehört den Mars-Flug-Drohnen.

Die Zukunft der Mars-Erforschung blickt in eine glänzende Zukunft. Ein hat Ingenuity schon jetzt in Stein gemeißelt: Mars-Flug-Drohen werden in naher Zukunft zum neuen Trend.

Christian Dauck

Mars: Software-Updates lassen Ingenuity schneller, höher und weiter fliegen

Ursprünglich sollte der Marshelikopter Ingenuity nur eine Möglichkeitsstudie sein. Jetzt erhält er neue Aufgaben und eine bessere Software. Sie ermöglicht ihm, anspruchsvollere Einsätze zu absolvieren.

Die Nasa bringt den Helikopter Ingenuity nach eigenen Angaben auf das nächste Level: Sie hat das Team aufgestockt, neue Software geschrieben, und bereitet den Marshelikopter nun auf herausfordernde Einsätze auf dem Mars vor. Um dem Rover Perseverance in unwegsamen Gelände besser als Scout zu dienen, erhält der Drehflügler Updates, um höher und schneller zu fliegen. Im nächsten Schritt könnte er Landeplätze für die nächste Marslandung vorbereiten.

Ingenuity: Erfolgsgeschichte auf dem Mars

Ursprünglich sollte der Helikopter Ingenuity nur zeigen, dass er auf dem Mars fliegen kann. „Vor weniger als einem Jahr wussten wir noch nicht einmal, ob ein motorisierter, kontrollierter Flug eines Luftfahrzeugs auf dem Mars möglich ist“, beschreibt der Nasa-Verantwortliche Thomas Zurbuchen die Entwicklung. Aus der Technologiedemonstration erwuchs mehr: Das kleine Fluggerät absolvierte immer weitere Flüge. Die Nasa stufte seinen Einsatz auf die Phase „Basisdemonstration“ hoch und setzte ihn als Kundschafter für den Marsrover ein. Von seinem ersten Abheben im April 2021 bis heute hat Ingenuity 21 Flüge unternommen. Während sein erster Einsatz nur 39,1 Sekunden dauerte, blieb er bei Flug Nummer 21 über 38 Minuten in der Luft und legte einen halben Kilometer zurück.

Neue Herausforderungen für den Marshelikopter

Die zweite Kampagne der Mission stellt ganz neue Anforderungen an ihn und seine Lenker. „Die Kampagne im Flussdelta des Jezero wird die größte Herausforderung für das Ingenuity-Team seit dem ersten Flug zum Mars sein“, sagt der Leiter des Nasa-Teams am Jet Propulsion Laboratory, Teddy Tzanetos. Im Gegensatz zu dem vergleichsweise flachen Terrain der ersten Region wartet nun ein über 40 Meter hohes Delta voller zerklüfteter Klippen, winkliger Oberflächen und sandgefüllter Hohlräume auf den Helikopter. Im Jezero-Delta erhofft sich die Nasa Zeichen von außerirdischem Leben zu finden.

Updates bringen mehr Höhe und weniger Fehler

Für die Jezero-Kampagne hat die Nasa das Team aufgestockt, das die Software für das Fluggerät schreibt. Ihre Updates haben bereits geholfen. Sie verringerten etwa die Navigationsfehler während des Fluges, um eine höhere Flug- und Landesicherheit zu gewährleisten. Zudem entfernten sie die Flughöhenbeschränkung auf 15 Meter. Dadurch, dass Ingenuity nun höher fliegen darf, konnten sie auch schrittweise die Höchstgeschwindigkeit und Reichweite erhöhen. Ein weiteres Update ermöglicht dem Helikopter, die Geschwindigkeit während des Fluges zu ändern. Ein neues Softwaremodul hilft Ingenuity in der Luft dabei, die Geländestruktur besser zu verstehen und sich darauf einzustellen.

Scharfe Kurven, um den Séítah zu überqueren

Momentan sondiert der Helikopter eine Region namens Séítah. Sein nächster Flug beinhaltet eine scharfe Kurve, um einen Hügel zu umfliegen. Zwei oder drei Flüge später wird er die Überquerung des nordwestlichen Séítah abgeschlossen haben. Das Ziel ist, für den Rover die beste Route in das Delta zu erkunden. In der Zukunft soll Ingenuity dem Perseverance-Team darüber hinaus helfen, wissenschaftliche Ziele zu bewerten. Mittelfristig könnte er auch geologische Merkmale erfassen, die für Perseverance zu weit entfernt oder unmöglich zu erreichen sind. Ausgerüstet mit kommenden Updates für Geländehöhenkarten plant die Nasa, Ingenuity auch für das Auffinden von Verstecken und Landeplätzen für die nächste Nasa-Marsmission „Sample Return Programm“ einzusetzen.


Ukraine-Krise/ExoMars: Das Schicksal des Mars-Rover entscheidet sich in wenigen Tagen

Aufgrund des geopolitischen Kontexts, der Sanktionen der Europäischen Union und der sehr starken Verschlechterung der Beziehungen zu Russland ist der für September 2022 geplante Start der ExoMars-Mission, an der Russland maßgeblich beteiligt ist, sehr unwahrscheinlich. Die Europäische Weltraumorganisation sollte während ihrer für den 15. und 16. März geplanten Ratssitzung über das Schicksal dieser Mission und die ihr zur Verfügung stehenden Alternativen entscheiden.

Der Kreuzweg geht für die ExoMars-Mission weiter. Wird die Europäische Weltraumorganisation nach ExoMars 2018, ExoMars 2020 und dann ExoMars 2022 gezwungen sein, ihr Flaggschiff-Programm erneut umzubenennen? 2024 oder sogar viel später, wenn die ESA eine radikale Entscheidung trifft!

Wenn die Verschiebung von 2018 durch Verzögerungen bei den europäischen und russischen Industrieaktivitäten sowie bei den Lieferungen im Zusammenhang mit der wissenschaftlichen Nutzlast erklärt wurde, war die von 2020 auf Elemente im Zusammenhang mit der Sonde wie Fallschirme , Sonnenkollektoren, russische elektronische Geräte und zurückzuführen die Entwicklung von Flugsoftware .

Da die Sonde im April starten sollte, um ihren Startplatz zu erreichen, sagte die Europäische Weltraumorganisation am 28. Februar, dass aufgrund der Sanktionen gegen Russland nach der Invasion der Ukraine ein Start im September 2022 sehr unwahrscheinlich erscheint.

Die erste groß angelegte Kooperation zwischen der ESA und Roscosmos
Um diese Aussage zu verstehen, muss man wissen, dass das ExoMars-Programm in enger Zusammenarbeit mit Russland durchgeführt wird, das das Programm nach dem Rückzug der NASA gewissermaßen gerettet hatte. 
Damals, im Jahr 2012, schloss sich die russische Weltraumbehörde dem Programm an, indem sie die Protonen 
-Trägerraketen  und wissenschaftlichen Instrumente für die Missionen 2016 und 2022 sowie für den 
Rover ExoMars 2022 , die 
Kazachok-Landeplattform,  die mit 13 wissenschaftlichen Instrumenten ausgestattet war, bereitstellte 
alles russisch.

Während ihrer Ratstagung, die für den 15. und 16. März angesetzt ist, sollte die Europäische Weltraumorganisation die ihr zur Verfügung stehenden Alternativen hinsichtlich der Folgemaßnahmen zu diesem Programm prüfen. Wenn eine zweijährige Verschiebung die am wenigsten schmerzhafte und am wenigsten restriktive Lösung für das Programm ist, erscheint es uns unwahrscheinlich, dass die ESA sich für einen „Alleingang“ entscheiden wird. Dies erklärt sich aus der sehr hohen Beteiligung und Teilnahme der russischen Weltraumagentur Roscosmos an dem Programm. Am 16. März beschäftigen wir uns mit dem Schicksal von ExoMars.

Zum Glück für die ESA befinden sich derzeit alle Elemente der Sonde im Turiner Werk von Thales Alenia Space. Stellen Sie sich die diplomatischen Kopfschmerzen vor, wenn ExoMars 2022 in Russland wäre!

Quelle: (Übersetzng-Googel)

Spannend und interessant wie sich ESA wohl entscheiden mag:

-Start im September 2022 mit Russland

-Start um 2 Jahre verschieben, um dann mit Russland zu starten oder

– In den nächsten 2 Jahren eine eigene Mars-Landeplatform zu Entwickeln mit einen Start von Kourou (Französisch-Guayana).

1. März 2022:Letzte Woche deutete Großbritannien, einer der größten ESA-Mitgliedstaaten, an, dass eine künftige Weltraumkooperation mit Russland möglicherweise nicht möglich sei. Am Freitag teilte  das Bundesministerium für Bildung und Forschung mit,  dass alle „bestehenden, langjährigen Wissenschaftskooperationen mit Russland mit sofortiger Wirkung eingestellt“ und alle „laufenden und geplanten Aktivitäten eingefroren und einer kritischen Prüfung unterzogen werden“. Deutschland leistet den größten Beitrag zum ESA-Budget.

 ExoMars zielte auf ein 12-tägiges Startfenster ab, das am 20. September eröffnet wird. Aufgrund der Ausrichtung der Umlaufbahnen von Erde und Mars können Raumfahrzeuge problemlos nur alle 26 Monate zum Roten Planeten starten.

Derzeit wird das Raumfahrzeug in Turin, Italien, getestet; es sollte im April nach Russland reisen.

Weil der Rover im April von Europa zum Weltraumbahnhof Baikonur in Kasachstan muss (für einen Start im September 2022) muss die ESA in wenigen eine Entscheidung zum ExoMars Rover und dem Programm treffen.

Christian Dauck

Perseverance: A River Runs Through It – Onward to the Delta

Dieses farbverbesserte Bild des Jezero-Kraters auf dem Mars wurde am 18. April 2021 vom Mastcam-Z-Instrument an Bord des Perseverance-Rover der NASA aufgenommen.
Ein „Kodiak“-Moment: Dieses verbesserte Farbbild wurde am 18. April 2021 vom Mastcam-Z-Instrument an Bord des Perseverance Mars Rovers der NASA aufgenommen (Sol 57). Kodiak, der markante geschichtete Hügel, steht etwa 2 km vom Rover entfernt und ist ein Überbleibsel des alten Jezero-Deltas. Wissenschaftler nutzen Beobachtungen wie diese, um die Traverse des Rovers entlang des Deltas zu erkunden und wissenschaftliche Ziele zu priorisieren. Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS. 

BLOG | 04. März 2022

Das Delta ruft und wir müssen gehen! Mit einem Erdjahr im Rückspiegel hat der Perseverance-Rover die Odometrie auf dem Weg zum Standort seiner nächsten Wissenschaftskampagne gesammelt. Es war eine Reise in die Vergangenheit, seit wir Séítah an Sol 340 (2. Februar 2022) verlassen und unsere Spuren zurück zum Landeplatz von Octavia E. Butler verfolgt haben. Vertraute Aussichten und Felsen begrüßen uns wie alte Freunde, wenn wir an all die unglaubliche Wissenschaft und Technik erinnert werden, die wir bisher geleistet haben, um die geologische Geschichte unserer Marsbehausung zusammenzusetzen. Aber während unsere Augen (und Kameras) auf das Delta gerichtet sind, ist unsere Arbeit auf dem Kraterboden noch nicht erledigt, da wir versuchen, unser letztes Andenken an den Kraterboden zu sammeln, bevor wir unsere erste wissenschaftliche Kampagne abschließen. Nach einer Reihe rekordverdächtiger Fahrten dank Autonav erreichten wir unseren nächsten Probenahmeort auf Sol 361 (24. 2022). Unser Ziel ist es, einen Ch’ał-Mitgliedsfelsen zu beproben, einen höher stehenden Felsbrocken, der möglicherweise ein einzigartiges geologisches Kapitel in der Geschichte des Kraterbodens darstellt, das wir noch nicht beprobt haben. Nach wochenlangen Diskussionen mit dem Wissenschaftsteam und den Rover-Planern, um das beste Ziel für die Probenahme zu ermitteln, entschieden wir uns für das Felsziel „Sid“. Diese Woche wird der Rover seinen üblichen Probenahmerhythmus von Abrieb und Fern-/Näheforschung abschließen, um das Gestein vor dem Bohren weiter zu charakterisieren.

Der NASA-Rover Mars Perseverance hat dieses Bild mit seiner rechten Navigationskamera (Navcam) an Bord aufgenommen.  Die Kamera befindet sich hoch oben am Mast des Rovers und hilft beim Fahren.
Ein Felsen namens „Sid“: Der NASA-Marsrover Perseverance nutzte seine linke Navigationskamera (Navcam), um am 24. Februar 2022 (Sol 361) ein Bild des Ziels Sid aufzunehmen, eines höher stehenden Felsbrockens, der hier direkt über dem Arm des Rovers zu sehen ist. Wissenschaftler planen, dieses Gestein zu beproben, bevor der Rover für die nächste wissenschaftliche Kampagne der Mission ins Delta aufbricht. Bildnachweis: NASA/JPL-Caltech.

Sobald wir unsere Proben verstaut haben, wird Perseverance rund um die Nordspitze von Séítah und nach Westen in Richtung Delta auf Hochtouren gehen. Dort haben wir die Möglichkeit, Sedimentgesteinsschichten, Tonminerale und abgerundete Felsbrocken zu untersuchen, die von weit über Jezero heruntergespült wurden. Diese Merkmale sind Spuren der wässrigen Vergangenheit von Jezero und klare Anzeichen für eine uralte bewohnbare Umgebung. Wenn hier in der Vergangenheit mikrobielles Leben existierte, ist dies einer der besten Orte, um danach zu suchen, da fein geschichteter Schlamm möglicherweise eine Aufzeichnung dieser mikrobiellen Aktivität begraben und bewahrt hat. Seit der Landung haben wir Fernbeobachtungen mit den Instrumenten Mastcam-Z und SuperCam gesammelt, um mehr über die Struktur und Mineralogie des Deltas zu erfahren.


A River Runs Through It: Onward to the Delta

This enhanced-color image of Mars’ Jezero Crater was taken by the Mastcam-Z instrument aboard NASA’s Perseverance rover on April 18, 2021.
A ‚Kodiak‘ Moment: This enhanced color image was acquired by the Mastcam-Z instrument aboard NASA’s Perseverance Mars rover on April 18, 2021 (sol 57). Kodiak, the prominent layered mound, stands approximately 2 km from the rover and is a remnant of the ancient Jezero delta. Scientists are using observations like this one to scout the rover’s traverse along the delta and prioritize science targets. Credits: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS.

The delta is calling and we must go! With one Earth year in its rearview mirror, the Perseverance rover has been racking up the odometry en route to the site of it’s next science campaign. It’s been a trip down memory lane since leaving Séítah on Sol 340 (Feb 2, 2022) and retracing our tracks back to the Octavia E. Butler landing site. Familiar views and rocks greet us like old friends as we are reminded of all the incredible science and engineering we have accomplished thus far piecing together the geologic history of our Martian abode. But while our eyes (and cameras) are set on the delta, our job on the crater floor is not yet done as we seek to collect our last crater floor memento before wrapping up our first science campaign. After a series of record-breaking drives thanks to Autonav, we arrived at our next sampling site on sol 361 (Feb 24, 2022). Our goal is to sample a Ch’ał member rock, a higher standing boulder that possibly represents a unique geologic chapter in the crater floor history that we have not yet sampled. After weeks of discussion with the science team and rover planners to identify the best target to sample, we settled on rock target “Sid.” This week the rover will be completing its usual sampling cadence of abrasion and remote/proximity science to further characterize the rock before coring.

NASA's Mars Perseverance rover acquired this image using its onboard Right Navigation Camera (Navcam). The camera is located high on the rover's mast and aids in driving.
A Rock Named ‚Sid‘: NASA’s Perseverance Mars rover used its Left Navigation Camera (Navcam) to acquire an image on Feb 24, 2022 (sol 361) of target Sid, a higher standing boulder seen here just above the rover’s arm. Scientists plan to sample this rock before the rover heads to the delta for the mission’s next science campaign. Credits: NASA/JPL-Caltech.

Once we have our samples in stow, Perseverance will be kicking it into high gear around the northern tip of Séítah and west towards the delta. There we will have the opportunity to investigate sedimentary rock layers, clay minerals, and rounded boulders washed down from far beyond Jezero. These features are vestiges of Jezero’s watery past and clear indicators of an ancient habitable environment. If microbial life did exist here in the past, this is one of the best places to look for it as finely layered muds may have buried and preserved a record of that microbial activity. Since landing, we have been collecting long distance observations with the Mastcam-Z and SuperCam instruments to learn more about the structure and mineralogy of the delta. The science team has been busy using these observations and orbital data from satellites to scout a traverse for our next campaign as we continue to explore Jezero and search for ancient life on Mars.

Mars-Rover der NASA: Große Pläne für „Perseverance“

Seit einem Jahr erforscht der Rover „Perseverance“ den Mars. Der Roboter musste mehrere Hürden überwinden, doch die NASA hält an ihrem Ziel fest: Die Suche nach früherem Leben soll in den nächsten Jahren weitergehen.

„Perseverance ist gelandet.“ Den NASA-Ingenieuren im Kontrollzentrum fielen Felsbrocken von den Seelen. Fast sieben Monate unterwegs zum Mars, 480 Millionen Kilometer geflogen. Dann waren es die sieben Minuten Hölle, auf die es ankam. Das war die Frage vor genau einem Jahr: Würde der Rover heil auf der Marsoberfläche ankommen? Würde er seine große Aufgabe beginnen können? Die kurze Antwort darauf lautet „Ja“.

Gesteins- und Bodenproben

„Er sucht nach Hinweisen auf früheres Leben von Mikroben. Dafür werden Gesteins- und Bodenproben genommen, die später einmal zur Erde zurückgebracht werden“, erklärt die Projektleiterin Lori Glaze. Dafür bohrt der Rover mit dem Roboterarm in den Marsboden und verpackt den Bohrkern in kleine Röhrchen.

Und nach ein paar Wochen, erzählt Jessica Samuel, die verantwortlich für diesen Teil der Mission ist, sahen sie es zum ersten Mal. „Wir konnten durch das Röhrchen auf die Probe schauen, als sie noch im Bohrer war. Und da war klar, dass es ein Erfolg war.“ So wie „Perseverance“ unverdrossen fährt, schon rund drei Kilometer insgesamt.

Nächstes Ziel ist ein Flussdelta

Nicht alles lief glatt. Die ersten Proben waren zu weich und zerfielen, und zuletzt hatten sich Kieselsteine verfangen und den Bohrer blockiert. Irgendwie ist es dann gelungen, den kleinwagengroßen Rover schräg zu stellen und so zu rütteln, dass alles wieder in Ordnung ist.

„Wir haben den Jezero-Krater untersucht, jetzt freuen wir uns auf das Delta“, sagt Samuel. „Perseverance“ ist in dem Krater gelandet, weil dort vor mehreren Milliarden Jahren einmal ein See war und hat sechs Proben genommen. Das nächste Ziel ist  jetzt das Flussdelta, das diesen See einmal speiste. Dort hofft man auf die interessantesten Proben, weil Leben Wasser braucht und der frühere Schlamm es versteinert haben könnte.

50 Gigabyte Bilder

„Die Hoffnung ist, dass wir am Ende eine Marsprobe zur Erde zurückbringen können“, sagt NASA-Wissenschaftsdirektor Thomas Zurbuchen. Das Raumschiff dafür muss aber noch gebaut werden. Die Gegenwart aber ist spannend genug.

Da ist der Hubschrauber „Ingenuity“, der tatsächlich in der dünnen Marsatmosphäre fliegt und mit seinen Kameras den Rover unterstützt. Einen Monat sollte er fliegen, jetzt ist er in einem Jahr 19 Mal in die Luft gestiegen, fast vier Kilometer geflogen und lässt seine Batterien immer wieder aufladen.

Mehr als Einhunderttausend Bilder und 50 Gigabyte gesammelte Daten wurden zur Erde geschickt. 50 Gramm Sauerstoff konnte der Rover aus der Marsatmosphäre gewinnen. Auf zwei Jahre ist die Mission ausgelegt, aber Vorgänger „Opportunity“ hielt dann 14 Jahre durch. Auf einen solchen Zeitraum hofft die NASA wieder.

Ein Jahr nach der Landung des Marsrovers Perseverance